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癌症治療

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癌症疫苗露曙光

第一個治療癌症的疫苗剛核准上市,其他活化免疫系統對抗腫瘤的藥物也在研發中,將能與現有療法結合,更有效對抗癌症。
撰文/馮霍夫(Eric von Hofe) 翻譯/林雅玲

重點提要
■1970年代發展的癌症傳統療法(手術、化療和放療)持續提升癌症存活率,但是很多患者卻無法安享天年。治療癌症
■ 研究人員相信,如果可以促進身體的免疫系統對抗惡性腫瘤,預後結果會更好。
■ 10年來,科學家嘗試利用疫苗或其他藥物來激發免疫反應,但是都失敗了。
■ 現在情勢有所轉變,有個治療攝護腺癌的疫苗已通過核准,還有新一代的治療性癌症疫苗正進行測試。

數十年來,醫生主要提供癌症病人三種療法:手術、化學療法和放射療法。(有些癌症存活者明白指出這三種破壞性療法,是「亂切、下毒和燃燒」。)多年來持續改良這些低精準度的療法後,較為嚴重的副作用已獲得改善,療效也顯著提升。還有嶄新的標靶藥物(例如賀癌平和基利克),可以用來治療幾種特定的癌症。30多年來,侵犯性癌症的五年平均存活率已經從55%提升到66%,不過,很多癌症存活者還是無法安享天年。

長期以來,研究人員相信只要找到方法,刺激身體自身的免疫系統更有效對抗惡性腫瘤,就能大幅提升癌症患者的存活率,而且不會產生嚴重副作用。但是數十年的努力,只換來不斷的失敗。舉例來說,1980年代對於免疫系統分子干擾素抱持過高希望,以為能引發身體防禦能力來治療全部或大部份癌症,在幾年的研究後,夢想破滅。目前我們知道干擾素有一定的效果,但不是過去所以為的萬靈丹。21世紀的第一個10年,眾多利用不同種疫苗相關策略進行的臨床試驗,似乎沒有一個有效。發展期待已久、能對抗不同類型腫瘤的通用療法,看似非常難以實現。 目前夢想雖然尚未實現,但是在喚醒免疫系統的努力過程中,走錯路和走入死巷的狀況可能要結束了——2010年夏天,美國食品及藥物管理局(FDA)核准了第一個治療癌症的疫苗,名為Provenge。Provenge雖然無法治療癌症,不過同時給予傳統的化療,已經讓數百名攝護腺癌症末期患者延長數個月的生命。

科學家在重新檢視免疫系統如何對抗腫瘤細胞,以及腫瘤如何對抗免疫系統攻擊的幾個基本假設後,才獲得這個正面的轉折。目前癌症研究人員對於發展出專一性活化免疫系統的全新療法,抱持審慎樂觀的態度。新療法可能只會造成類似感冒症狀的副作用,可以做為手術、化學療法和放射線療法外,治療癌症的另一種選擇。

從新觀念到新療法
很多研究人員(包括作者的團隊)特別著重開發治療性癌症疫苗。不過不像大部份傳統的疫苗是用來預防特定感染發生,以免發生腦部受損(麻疹)、癱瘓(小兒麻痹症)或者肝癌(B型肝炎),治療性癌症疫苗希望訓練身體辨識並摧毀已經存在於組織的癌細胞,而且就算停止治療後也能維持效用。

發展這種疫苗,說比做容易。大部份預防性疫苗通常只需要引發單純的抗體反應,對多種感染就有很好的預防效果。舉例來說,抗體只要黏住流感病毒,就可以阻止它們感染細胞。然而一般來說,抗體的反應不夠強,無法殺死腫瘤細胞,要達到這個目的,免疫系統得活化T細胞。身體裡主要有兩種T細胞。科學家通常利用位於細胞膜上的不同種蛋白質(例如CD4或者CD8受體),來區別不同T細胞。如果能誘導CD8+T細胞認定癌細胞是危險的,就能有效而直接摧毀癌細胞。(這些T細胞因為有CD8受體,而稱為CD8+T細胞。)

除了這些複雜因子,製造癌症疫苗早就不是新鮮事。在19世紀末,從來沒人聽過CD8+細胞時,柯里(William B. Coley)就已經為癌症病人注射後來稱為柯里毒素的物質。柯里是美國骨科醫生,任職於現在稱為史隆凱特靈癌症中心的單位,當時有篇報導指出,癌症病患在短暫經歷有性命之憂的感染後,似乎痊癒了,他對此深感興趣。為了模擬感染反應同時避免可能的致死後果,柯里製備一種混合兩株致死細菌的溶液。他稍微加熱菌液來殺死細菌,讓它們不會造成感染,不過混合液裡還是有足夠的細菌蛋白質,能刺激病人發高燒。

柯里假定高燒反應能激發病人垂死的免疫系統,辨識並攻擊體內異常生長的細胞。他每天注射高濃度的細菌,刻意延長病人發燒的時間。結果注射了細菌毒素的病人長期存活率,明顯比沒有注射的高。柯里認為這足以說明,他發明的毒素可做為對抗癌症的疫苗。

不過到了1950年代,醫生開始從化學療法獲得更多穩定結果,也由於柯里的細菌毒素會導致發燒,研究人員漸漸不再關注癌症疫苗的發展。

不過免疫系統的研究以及它在癌症扮演的角色,仍然持續進行,研究人員漸漸找到支持這個概念的證據。埃利希(Paul Ehrlich)在1909年率先指出,免疫系統會不斷檢視並摧毀新形成的癌細胞。到了1980年代,這個「免疫監測理論」獲得更多證實,當時研究人員計算之後發現,人類細胞有大量自發性突變,理論上會有更多惡性腫瘤出現,然而實際並非如此。總而言之,身體平常就在找出眾多癌化細胞並加以摧毀。

即使偶爾腫瘤細胞能躲過偵測和摧毀,有證據顯示免疫系統還是會持續與之對抗,只是比較沒有效用。病理學家早就發現,免疫細胞常會滲入腫瘤組織,因此提出腫瘤是「無法癒合的傷口」概念。此外,進一步實驗指出,當腫瘤成長時,會釋放越來越多抑制T細胞的物質。所以設計癌症疫苗的目標,便是找出協助T細胞消滅腫瘤的方法。

【欲閱讀完整的豐富內容,請參閱科學人2012年第119期1月號】

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